“Riotsville, USA”, el título del desolador e intenso documental de la directora Sierra Pettengill, suena como una provocación por parte del cineasta. Entonces te das cuenta de que se refiere al nombre real de un lugar ficticio creado por el ejército estadounidense en la década de 1960. En dos bases, ambas con nombres de racistas, se realizó una serie de actividades escenificadas contra un telón de fondo falso creado para parecerse al centro de la ciudad. Se suponía que estos ejercicios imitarían los disturbios y la respuesta policial y militar recomendada. Los soldados desempeñaron el papel de policías y “alborotadores”. Los artistas no solo tuvieron una audiencia en vivo, sino que los ejercicios también se grabaron para la posteridad.

Usando solo imágenes de archivo, Pettengill y su editor, Nels Bangerter, crean una acusación mordaz de la militarización de la fuerza policial como respuesta a los disturbios civiles. El material proviene de grabaciones militares, programas en un precursor de PBS, imágenes de audiencias comunitarias y noticias de la Convención Republicana de 1968. La mayoría de las veces, se presenta tal como se grabó, pero en ocasiones, el director desenfoca u oscurece intencionalmente el metraje como si lo estuviera inspeccionando bajo un microscopio. El resultado llama aún más la atención sobre la inquietante lectura de Charlene Modeste de la magistral narración del escritor Tobi Haslett.

“Se abrió una puerta a finales de los 60”, nos cuenta Modeste. “Y alguien, algo, saltó y la cerró de golpe”. En 1967, el presidente Johnson creó la Comisión Kerner, que lleva el nombre del gobernador de Illinois, Otto Kerner. La comisión estaba formada por “políticos moderados” cuyo trabajo era descubrir las razones de los disturbios civiles. En ese momento, EE. UU. había estado al tanto de numerosas rebeliones; ese año vio grandes levantamientos en Newark y Detroit, y dos años antes, la Rebelión de Watts ocurrió en Los Ángeles. Eran zonas negras donde la falta de vivienda y empleo suficiente, y el excedente de violencia policial, predicaban las respuestas de personas hastiadas de estas situaciones.

En su discurso de 1968, “La otra América”, el Dr. Martin Luther King, Jr. dijo que “un motín es el lenguaje de los no escuchados”. Los no escuchados finalmente estaban alzando la voz, y el gobierno se sintió presionado a escuchar. Sin embargo, LBJ tenía un motivo oculto en el sentido de que esperaba que su comisión concluyera que los “agitadores externos” eran las razones de los incendios de las ciudades. Como si los habitantes fueran demasiado estúpidos para ver las injusticias a su alrededor y, por lo tanto, necesitaran un agente más inteligente y siniestro para revolver la olla.

En cambio, el informe de la Comisión fue un éxito de ventas publicado de 700 páginas que concluyó que “nuestra nación se está moviendo hacia dos sociedades, una negra, una blanca. Separados pero desiguales”. Su solución para rectificar eso costaría $ 2 mil millones por semana, aproximadamente la misma cantidad que LBJ estaba gastando en Vietnam. H. Rap ​​Brown, quien estaba en prisión por un cargo de incitación a disturbios, respondió que “la gente de la Comisión Kerner debería estar en la cárcel conmigo, porque están diciendo lo que he estado diciendo”.

Por supuesto, esta no era la respuesta deseada. Sin embargo, la Comisión Kerner proporcionó una sorpresa, y es lo único a lo que el gobierno decidió aferrarse como medio de acción: aumentar los presupuestos de aplicación de la ley en las principales ciudades. Esto lleva a que los oficiales de policía conduzcan tanques militares e incluso un vehículo blindado cuadrado que disparó enormes cantidades de gases lacrimógenos. También hay imágenes de viejecitas blancas que van a practicar tiro al blanco para protegerse de esa malvada amenaza negra en caso de que llegue a sus pequeños pueblos prístinos. “No me gusta la idea de dispararle a nadie”, dice una mujer con anteojos, “pero si tengo que hacerlo…”

Mientras tanto, “Riotsville, EE. UU.” divide su narrativa entre escenas de la ubicación principal y metraje de un precursor progresivo del Sistema de Radiodifusión Pública que finalmente fue desfinanciado por la Fundación Ford por ser demasiado incendiario. Este último presenta reuniones comunitarias entre negros y policías blancos. No sorprende que los policías juran que no hay racismo entre sus fuerzas. Es aún menos sorprendente cuando la gente negra contrarresta eso con pruebas. “La policía nos está pateando el trasero aquí”, grita el predicador de la iglesia que participó en una de esas mesas redondas.

En Riotsville, un grupo de espectadores completamente blancos observa a los soldados jugar a policías y ladrones, mientras que los participantes negros gritan “Volveré a buscarte” mientras los arrestan. El público aplaude cuando estos agitadores que actúan como actores son arrojados violentamente a los coches y vagones de la policía. Incluso hay una recreación de Watts Rebellion, solo con fines de entretenimiento. El metraje es discordante y llamativo, pero no se puede acusar a los cineastas de filmarlo para que se vea de esta manera. Esta es la forma en que fue disparado por el ejército estadounidense. También hay una mención constante de francotiradores desenfrenados durante los disturbios, una falsedad refutada por la comisión de Kerner que se repetía de todos modos como una forma de engañar a la gente para que la creyera.

Todo conduce a imágenes de la Convención Nacional Republicana de 1968. La Convención Demócrata acaparó toda la atención de la prensa ese año, pero “Riotsville, EE. UU.” muestra que la convención del Partido Republicano en Miami fue una prueba de la vida real de los conceptos creados en las simulaciones de Riotsville. Los habitantes negros de Liberty City, muchos de los cuales protestaron por la presencia cercana del Partido Republicano, fueron los destinatarios de esta espantosa demostración de fuerza. Este video se complementa con la cobertura de los reporteros de NBC que cubren la convención y cuentan mentiras descaradas sobre las protestas antes de pasar a presentar anuncios de Gulf, uno de los fabricantes del gas lacrimógeno que se usa afuera.

“Riotsville, USA” ciertamente no es un documental objetivo. Está enojado y desafía al espectador a replicar. La naturaleza de forma libre puede parecer defectuosa, pero sentí que cumplía el propósito de obligarme a cuestionar lo que se me mostraba. Lo más inteligente que hace Pettengill es permanecer enraizado en este metraje pasado sin hacer una sola comparación con los eventos de hoy. Ella no tiene que hacerlo; cuando una mujer negra dice: “si nos dijeran que nos armáramos como se les dice a las mujeres blancas, la respuesta sería diferente”, su comentario hace que cualquier referencia contemporánea sea redundante. Entonces, como ahora, las rebeliones se juzgaban por el color de los participantes.

By liu18